ThinkOrbital 开发具有 X 射线视觉的卫星修复工具包

ThinkOrbital

ThinkOrbital 今年晚些时候将尝试在太空中演示配备焊枪的机械臂,可用于修复卫星并拍摄 X 射线图像。 

即将进行的演示是这家初创公司更广泛愿景的一部分,该愿景旨在提供一系列用于在轨维修和维护航天器的工具和设施。该公司正在利用其最近的自主焊接实验的势头,该实验于 5 月 6 日作为有效载荷搭载在 SpaceX Starlink 任务上飞行。

该公司首席执行官兼联合创始人李罗森 (Lee Rosen) 告诉SpaceNews,本月的实验通过在亚轨道飞行期间对铝样品进行自主焊接测试,验证了 ThinkOrbital 的核心焊接技术。

“我们在外太空焊接。我们确信这一点,”他说。“我们有图像,所以我们知道那部分工作正常。”

焊接样品随猎鹰 9 号助推器返回地球,并被回收,NASA 和欧洲航天局的专家正在对其进行分析,以评估微重力的影响。罗森表示,这是建造用于建造和修复航天器的轨道“工具包”的第一步。

ThinkOrbital 总部位于科罗拉多州博尔德,是去年被美国宇航局选中参与《太空法案协议》以推进商业太空能力的几家公司之一。

该公司计划在 10 月份自筹资金进行演示,测试配备电子束焊机的机械臂,该机械臂还可以产生 X 射线来检查太空中的物体。这种 X 射线能力引起了美国军方的兴趣,认为这可能是识别轨道上潜在威胁的一种方式。

“这可能让我们能够看到卫星内部的情况,”罗森说。“鉴于俄罗斯最近发射了一颗卫星,我们怀疑它是核武器,作为反太空武器,政府对此非常感兴趣。”

ThinkOrbital 已获得美国空军第一阶段小型企业创新研究合同,用于研究卫星间 X 射线检查,并正在申请第二阶段资金。罗森将这项技术描述为“与机场 X 射线检查机非常相似,只是规模和功率不同。”

该公司设想向在低轨道或高轨道运行的卫星服务公司提供机械臂,以“修复东西、修补孔洞、将东西焊接在一起”,罗森说道。

展望未来,它正在实施一个雄心勃勃的概念,称为“思考平台” ——一种球形居住舱,设计为扁平包装,并使用焊接和增材制造技术在轨道上由机器人组装。它的一个应用可能是储存和回收轨道碎片。

罗森表示,10 月份机器人工具包的演示资金来自公司种子轮前融资。ThinkOrbital 将于下个月启动种子轮融资。

罗森说:“向政府展示这种能力很重要,但我们知道商业企业也将成为这项技术的客户。”军方可能希望对敌方卫星进行 X 射线检查,但如果出现故障并需要检查,商业运营商可能希望对自己的卫星进行成像。

新任政府事务副总裁

ThinkOrbital 上周宣布聘请退役空军上校贾斯汀·钱德勒 (Justin Chandler) 担任政府关系和战略伙伴关系副总裁。

钱德勒最近的军事任务是担任空军部长办公室立法事务副主管。 

罗森和钱德勒都与 SpaceX 有过联系,罗森曾担任该公司的副总裁,而钱德勒则是该公司的一名军人。 

钱德勒告诉SpaceNews,他认为 ThinkOrbital 在国家安全市场有巨大机遇。X 射线功能尤其“从国防角度来看非常有趣”, 

钱德勒表示,美国军方认为太空领域意识对于保卫国家太空资产至关重要。“我确实认为 X 射线成像技术将改变太空部队以及我们所有盟友和合作伙伴的格局。”

他说,另一个机会是清除太空垃圾。他补充说,清理太空垃圾需要基础设施来收集和整理太空垃圾。ThinkOrbital 圆形结构——估计是国际空间站的四倍大——将作为行动基地。 

这些巨大的平台还将面向军方销售,用于在轨道上仓储物资。

钱德勒说:“太空部队领导人正在讨论如何在太空领域开展行动,需要新的创新理念,并摆脱过去的一些包袱,认识到事情已经发生了根本性的变化。”“所以我认为商业公司的机会很好,因为时机与领导层的新思维方式相吻合。”

他说,军事太空组织并不只想与专门争取政府合同的公司合作,而且更喜欢与那些同时拥有商业业务的公司合作,“这样政府就不会觉得他们必须提供全部资金,否则公司就无法生存。”

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